肥胖医学的大突破:失去嗅觉让你瘦


翻译:观念座标

全世界对抗肥胖的战争中,赢家是谁几乎已经无庸置疑:脂肪细胞,而且它几乎所向无敌。全世界人口的肥胖比率自从1980年代以来,已经提高了两倍,根据世界卫生组织(WHO)的资料,40% 的成年人不是超重就是肥胖,这个比例还在上升之中。如何遏止此一潮流?大家似乎都束手无策。

少吃多运动似乎可以避免体重的增加,但是这种做法对于消除体内脂肪并没有太大成效。悲哀的是,一旦我们变胖,人体会想尽办法留住脂肪,因此80%减肥的人,经过五年以后,体重往往只比减肥前少了5%。真正可以达成长期减肥效果的,只有激烈的手段,如胃绕道手术:病人在术后可以减轻一半的体重。但对一般想要减肥的人,好消息并不多。

然而,一群美国科学家可能在肥胖医学领域作出二十年前腹腔镜减肥手术以来第一个重大突破。加州柏克莱大学的一个研究团队发现,一群失去嗅觉的老鼠,变成一群脂肪燃烧机器。研究人员让它们吃高油脂、高卡洛里的食物,跟对照组的正常老鼠一样。三个月后,正常鼠的体积增加了一倍,变成肥胖鼠。失去嗅觉的老鼠虽然吃一样的东西,也没有增加运动量,维持正常的体重。

研究人员完全没有想到会有这样的结果,他们极为惊讶。研究团队的领袖,细胞与分子生物学教授安竹・迪林(Andrew Dillin)告诉我,他们之所以开始研究嗅觉与肥胖的关係,是因为这是一个完全没有人探索的领域,虽然科学家早就知道失去嗅觉的人会变瘦,但他们认为那是因为失去嗅觉的人会减少摄取食物,因为食之无味,心情沮丧,无法开怀大吃。

他的团队原本认为实验将会证实上述假说:失去嗅觉的老鼠对于食物兴趣缺缺。但他们的实验结果却揭示了一项没有人知道的连结:大脑的嗅觉神经与人体準备消化食物有关。嗅觉不只是为了感官的享乐。它会传达消息给人体,因此改变新陈代谢。

一旦老鼠无法闻到任何东西,它们的皮下白色脂肪组织——也就是会累积在臀部、胃部週围的脂肪细胞——会变成棕色脂肪,亦即产生身体热能的脂肪燃烧机。另外,无嗅觉老鼠还会失去相当多的白色脂肪——这种脂肪累积于腹腔脏器外围,是造成心脏病、糖尿病、失智症等疾病的祸首。

另一方面,吃高脂高卡洛里食物的正常鼠,不但变肥,还发展出胰岛素抗性,也就是糖尿病。

实验并未到此结束。科学家接着把肥胖鼠的嗅觉阻断,并让它们吃跟先前一样的东西,结果它们增加的重量都不见了,胰岛素抗性也消失了。惊人的是,它们的肌肉、骨头、器官质量都维持不变,不像一般的减肥者通常会失去肌肉、骨头与器官的质量。它们失去的,只有脂肪,这个结果就是所有想要瘦身维持健康的人亟欲追求的目标。

对迪林教授来说,这是非常重大的发现。当结果出炉,小组人员都惊讶不已,他还以为实验出了错。所以「这份报告的控制、检查,是我有生以来最为繁複谨慎的一次」。

这个发现有革命性的意义,因为它彻底打断了卡路里进、卡路里出的假说。它证实人体比该算式複杂多多。

迪林教授并且测试了他的命题,亦且嗅闻食物的能力会让我们变胖,他开始观察一群嗅觉特别好的老鼠。结果证明他是正确的。对气味特别敏感的老鼠,即使吃让正常老鼠苗条的食物,依然会变肥。

研究人员的理论是,当我们肚子饿的时候,我们的嗅觉就变得敏锐,一旦吃饱,嗅觉就比较迟钝。如果我们什幺都闻不到,身体就会把这个讯号当成我们已经吃过了,有能量可以燃烧,所以就开始燃烧脂肪。假如我们的嗅觉一直都很敏锐,身体就会假定我们需要燃料,开始储存脂肪。

每个人最关心的,当然是这样的新知识如何帮我们减肥?迪林教授表示,假如他可以发展出一种暂时关掉人类嗅觉、不会影响到其他器官的药物,这个发现就可能会大大改善全球的肥胖问题。他「谨慎的乐观」,认为老鼠的大脑迴路与人类有足够的相似性,此一实验的结果可能也会适用人类,但他会小心地继续实验,再测试犬、猪的反应,才会进行人体实验。实验中一个令人警觉的现象,是失去嗅觉的老鼠会产生极高的心理压力,而后者与心脏病有关连。许多药厂闻风后已经开始积极地找他,他表示不予理会。

迪林教授表示,他的优先目标是病态肥胖的病人(morbidly obse)。他好奇的是,这些人是否嗅觉超级灵敏?他们一天吃掉五十五条士力架巧克力棒,是否因为他们的嗅觉系统经常传达饑饿的信号?他们的身体与感官运作的方式明显与其他人不一样:嗅觉是否是其中的关键?

这个研究给每个人都带来希望:我们不需要再靠意志力、长期饿肚子来减肥。迪林教授虽然满怀希望,但他也担心其中的陷阱。速食业者会不会发展一种喷剂,喷洒在餐厅里面,好让消费者吃更多?会不会有人发展出一种鼓励人大吃的药物?他说:「这是新的知识,也是潘朵拉的盒子。我想确认这真的会有效果……(嗅觉与肥胖)的关连性是那种一旦发现后,你就会怀疑:为什幺我们没有早点想到这件事?」

文章来源:Scenting victory in the battle with obesity(The Times)

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